Cambio climático

Se dice que una de las principales causas del cambio climático está referida a que las grandes concentraciones de gases invernadero, generadas por las actividades humanas, han provocado que la atmósfera retenga más calor que lo normal.

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  • Última actualización: 08/06/2010
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Causas y consecuencias

El aumento en el nivel del mar es una consecuencia del cambio climático.

El aumento en el nivel del mar es una consecuencia del cambio climático.

A medida que el planeta se calienta gradualmente se van produciendo diversas alteraciones, como el derretimiento de los cascos polares.

El clima de la Tierra ha cambiado varias veces a lo largo de su historia y va a seguir variando. Estos cambios son debidos a manifestaciones naturales internas como la deriva continental, la composición atmosférica, las corrientes oceánicas, el campo magnético terrestre, entre otras, o manifestaciones naturales externas como las variaciones solares (cambios en el flujo de radiación solar o en las emisiones del viento solar), las orbitales o por impacto de meteoritos. A este fenómeno se le denomina variabilidad natural del clima.

En la actualidad, la superficie del planeta, producto de la alteración del balance de la radiación solar, está en una fase de calentamiento que podría llegar a modificar de forma importante el clima.

En este proceso, el hombre está ejerciendo un impacto directo sobre el calentamiento del planeta y por ello se le conoce como cambio climático antropogénico.

El Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, su sigla en inglés), que fue creado en 1988 por la Organización Meteorológica Mundial (OMM) y el Programa de las Naciones Unidas para el Medioambiente (PNUMA), señaló que los últimos 10 años han sido los más calurosos desde que se llevan registros y en el futuro serán aún más calientes si no se hace nada al respecto.

Además, se prevé que la temperatura global media subirá a lo largo del siglo XXI entre 1,4 y 5,8ºC como consecuencia de las actividades humanas. Este aumento es muy peligroso, especialmente para la salud del hombre, ya que, por ejemplo, podrán resurgir masivos brotes de enfermedades infecciosas (como la malaria y el dengue) y estas podrían llegar a matar a miles de personas. El resurgimiento de las enfermedades infecciosas se debería a que el aumento en la temperatura llevaría consigo inviernos más cálidos en muchos lugares, lo que ampliaría el área de acción de dichos trastornos más allá de las regiones en las que son endémicas y los habitantes tienen cierta inmunidad.

Causas y consecuencias del cambio climático

El proceso de degradación del planeta se da por tres procesos fundamentales: la emisión de gases de efecto invernadero (la causa principal), la lluvia ácida y el debilitamiento de la capa de ozono.

Estos procesos, por separado o juntos, están afectando a animales (incluido el hombre) y a las plantas y a los biomas en los que se desarrollan. A continuación, veremos algunas consecuencias problemáticas relacionadas con el cambio climático:

- Ecosistemas acuáticos: el calentamiento de los océanos podría alterar la zona de desarrollo de los arrecifes de corales.

- Desiertos: por el aumento de la temperatura, los desiertos se harán cada vez más cálidos y menos húmedos, produciendo aun mayor escasez de agua, por ejemplo en zonas del Medio Oriente y en África.

- Casquetes polares y otros: la mitad de ellos podría derretirse, poniendo en peligro ciudades costeras y regiones que están situadas en los valles.

- Costas: grandes superficies costeras desaparecerían producto de inundaciones, las cuales se generarían porque el nivel del mar ascendería entre 0,5 a 2 metros.

- Tierras agrícolas: las altas temperaturas y la escasez de agua afectarían los cultivos de cereales. Estos últimos son especialmente importantes, porque son la principal fuente alimenticia del mundo.

- Salud humana: por vía directa, por ejemplo, producto del calor y del aumento de la contaminación podrían aumentar las enfermedades respiratorias, las cardiovasculares y el estrés.
También muchas personas podrían sufrir daños físicos causados por eventos extremos como inundaciones, huracanes, etc. Además, indirectamente, producto de sequías y cambio climático que causan condiciones favorables, aparecerían focos infecciosos (virus, bacterias o parásitos) y sus agentes transmisores, llamados vectores (como los insectos).

La era del hielo

A lo largo de la historia de la Tierra ha habido siete episodios de glaciaciones o épocas glaciales. Estas comenzaron en las eras Precámbrica y Paleozoica y como sabemos continúan hasta hoy. El período en que nos encontramos ahora se conoce como Cuaternario y comenzó hace unos dos millones de años.
Se les llama glaciaciones, porque son periodos geológicos caracterizados por el enfriamiento de la Tierra y la expansión de grandes fajas de hielo. Estos se alternan con otras etapas más cálidas llamadas interglaciales que provocan un retroceso del enfriamiento.

Existen varias hipótesis acerca del origen de las glaciaciones. Algunas de ellas son:

- Se producen por la disminución de la radiación solar, la que junto con un aumento, en el relieve, de las zonas de altura (cordilleras y montañas) genera el aumento de la nieve, provocando directamente el aumento de las zonas glaciares.

- Reducción de dióxido de carbono (CO2) y el metano de la atmósfera, debido a una disminución de gases invernadero, lo cual explicaría el enfriamiento de la corteza terrestre.

Dato Icarito

¿Cuántas personas en el mundo se podrán ver afectadas por las inundaciones en la próxima década?
Cerca de unos 118 millones de personas.

¿Cuándo fue la última glaciación?
Ocurrió hace 18 mil años.

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