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Einstein, Albert

Considerado el científico más influyente del siglo XX, ya que cambió nuestra concepción del universo, del espacio y del tiempo.
En 1916, Einstein describió la teoría de la relatividad, que ampliaba la teoría restringida a cualquier tipo de movimiento.

 

Nació el 14 de marzo de 1879, en la ciudad alemana de Ulm. Fue el primogénito de Hermann Einstein y de Pauline Koch, ambos judíos.

En 1880, la familia se trasladó a Munich, en donde el padre se estableció como comerciante. A los diez años ingresó a estudiar en el Instituto Luitpold, donde puso de manifiesto su gran inclinación por las matemáticas y filosofía.

Las dificultades económicas hicieron que la familia se trasladara, en 1894, a Milán (Italia). Albert, sin embargo, permaneció en Munich para terminar su año escolar. Pero pronto abandonó el colegio y se reunió con su familia.

En 1896, ingresó al Instituto Politécnico de Zurich, donde logró estudiar física y matemáticas. Mientras estudiaba conoció a Mileva Maric, una compañera de clases con la que años después se casaría.

En 1900, Einstein se graduó y un año más tarde obtuvo la nacionalidad suiza. Luego de esporádicos trabajos, consiguió el puesto de experto técnico en la Oficina de Patentes en Berna.

Año maravilloso

En 1905, Einstein se doctoró en la Universidad de Zurich y publicó cuatro trabajos en la prestigiosa revista Anales de física y química. Estos artículos son conocidos generalmente como los del Annus Mirabilis(del latín, año maravilloso).

El primer trabajo daba una explicación teórica del movimiento browniano y establecía las ecuaciones matemáticas que lo describían. El segundo fue una interpretación del efecto fotoeléctrico, basada en la hipótesis de que la luz está integrada por pequeñas partículas de energía, luego conocidas como fotones. Este trabajo le valdría a Einstein el Premio Nobel de Física, que se le otorgó en 1921.

En el tercer artículo, conocido como teoría especial (o restringida) de la relatividad, explicaba que la velocidad de la luz es permanente e inalterable en cualquier sistema de referencia y que, en consecuencia, el tiempo depende del movimiento del observador y, por tanto, es relativo.

La teoría especial de la relatividad recibe este nombre para distinguirla de la teoría general de la relatividad, que fue introducida por Einstein años más tarde.

En el cuarto trabajo mostró una equivalencia entre la energía E de una cierta cantidad de materia y su masa m, en términos de la famosa ecuación E = mc2, donde c es la velocidad de la luz en el vacío (que supone constante). Esta relación permite explicar, teóricamente, la forma en que se produce la energía nuclear.

Hacia 1909, comenzó a trabajar como profesor en la Universidad de Zurich, actividad que luego desarrolló en Praga y Berlín.

Sus últimos años

A esas alturas, Einstein era mundialmente conocido y su fama científica lo forzó a multiplicar sus conferencias.

Permaneció en Berlín hasta 1933, ya que con el ascenso de Hitler al poder, decidió trasladarse a Estados Unidos en compañía de Elsa (su segunda mujer).

Ese mismo año comenzó a trabajar en el Instituto de Estudios Superiores, en Princeton (New Jersey), institución en la que permaneció hasta el final de sus días. En 1940 obtuvo la nacionalidad estadounidense.

Haciendo uso de su prestigio y en conjunto con otros físicos, sugirió al presidente Franklin D. Roosevelt la necesidad de desarrollar un programa de armas nucleares debido a la evidencia de que los nazis ya estaban desarrollando una. EE.UU. llevó a cabo el proyecto de la bomba atómica (Proyecto Manhattan), pero la devastación causada por esta arma en las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki (1945) llevaron a Einstein a expresar su más rotundo rechazo al uso de la bomba.

En sus últimos años se dedicó a escribir artículos para revistas científicas, dictar conferencias y trabajar en la búsqueda de una teoría del campo unificadoque integrara los fenómenos gravitatorios y electromagnéticos, pero a pesar de sus esfuerzos no llegó a conseguirlo.

Falleció el 18 de abril de 1955.

Teoría General de la Relatividad

En 1916, Einstein describió esta teoría, que ampliaba la teoría restringida a cualquier tipo de movimiento. Postuló la equivalencia entre aceleración y gravedad y definió esta última como la deformación que causa una masa en el continuum espacio-tiempo. La teoría general fue obtenida por Einstein a partir de razonamientos matemáticos, sin contar con una base experimental. Pero en 1919 estos planteamientos tuvieron su primera comprobación cuando Arthur Eddington fue capaz de medir, durante un eclipse, la desviación de la luz de una estrella pasando cerca del Sol, una de las predicciones de la relatividad general. Desde entonces, la teoría se ha verificado en numerosos experimentos y observaciones.