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Ciencias Naturales, Indagación científica

Segundo Ciclo

Qué es el litio y para qué sirve

Su hallazgo ocurrió en 1817 y sus usos van en la actualidad desde chalecos antibalas hasta baterías de celulares. Aprende qué es el litio y para qué sirve.

El litio es un metal alcalino, blando y de color plateado. Su hallazgo ocurrió en 1817 por parte del químico sueco August Arfvedson (12 de enero de 1792 – 28 de octubre de 1841). Aquí te contamos qué es el litio y para qué sirve.

Su descubrimiento ocurrió cuando el científico nacido en Skagersholms Bruk, realizaba un análisis al mineral petalita, que pertenece a la familia de los silicatos.

La obtención del litio metálico por electrólisis del cianuro de litio fue realizada con éxito por primera vez por Busen y Matthieasen en un pequeño crisol de porcelana, usando un fino hilo de hierro como cátodo y una varilla.

Para qué sirve el litio

Según registros históricos, los primeros usos comerciales que tuvo el litio se realizaron en la industria en metalúrgica, donde se utilizaban pequeñas cantidades de aleaciones de aluminio, zinc y litio, así como litio y plomo para endurecer estos metales.

Entre las características del litio destaca que es más duro que el sodio, pero más blando que el plomo, según un análisis de la Universidad de Antofagasta. Sin embargo, el litio mezclado con magnesio, crea una aleación sumamente resistente que puede ser usada para chalecos antibalas o placas de blindajes.

En la actualidad el litio es utilizado como agente espesante para la lubricación automotriz e industrial; se utiliza también en elaboración de baterías recargables de iones de litio y de polímero de litio, las mismas que se emplean en teléfonos celulares, computadores portátiles y otros dispositivos electrónicos portátiles. También se usa en los sistemas de aire acondicionado.

Además, las nuevas tecnologías asociadas al uso del litio en baterías, se usa en la electromovilidad, a fin de construir baterías para los vehículos eléctricos. Por otro lado, el carbonato de litio, otro de los elementos que se obtienen de este metal, se emplea para desarrollar el vidrio cerámico que se instala en las encimeras de cocina dada su resistencia a altas temperaturas.

En resumen, el litio se puede utilizar en:

  • Sistemas de aire acondicionado
  • Baterías de equipos portátiles y celulares
  • Lubricantes
  • Cementos y adhesivos
  • Vidrio cerámico
  • Colorantes
  • Vidrio
  • Industria farmacéutica

Litio en Chile

Aunque el litio se encuentra en cerca de 145 minerales, solo existen dos fuentes de naturales para obtenerlo. Una fuente mineral, obtenida de un mineral espodúmeno, asociado a la mica, cuarzo y feldespato; y a través de salmueras en salares -que es 10 veces más salada que el agua de mar- y geysers, donde se obtiene en forma de sales de litio.

En Chile, el litio se encuentra en las áreas de depósitos salinos de la Alta Cordillera y, en menor proporción, en los campos de nitratos y yacimientos salinos asociados, asegura una investigación de la Universidad de Antofagasta.

Chile es uno de los principales productores de litio del mundo. Su principal fuente de extracción se encuentra en el Salar de Atacama, ubicado en la Región de Antofagasta.

La salmuera está en promedio 18 meses pasando de una piscina a otra. Foto: La Tercera

La salmuera está en promedio 18 meses pasando de una piscina a otra. Foto: La Tercera

En el Salar de Atacama es donde mayoritariamente se encuentra el litio presente en Chile, mezclado con otras sales que es preciso eliminar para alcanzar una pureza del 99,99% de litio, o carbonato de litio de alta pureza, conocido como grado batería, destaca un artículo de La Tercera.

Este carbonato de litio es un mineral que, al aplicársele electricidad, se aferra a esa energía y se carga positivamente. Si se quiere liberar esa energía solo hay que ponerlo junto a algo negativo para que la carga de electricidad fluya. La disposición positiva permanente del litio permite que se pueda recargar muchísimas veces.

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